Chelsea e Manchester United protagonizaram o principal jogo da última rodada da Premier League neste domingo. Um gigante em queda e um clube que se agiganta, frente à frente, no dia mais esperado da semana. Muitos domingos de futebol inglês são assim, com grandes duelos que encerram as rodadas. Mas a história nem sempre foi essa. As partidas de domingo na Inglaterra sofreram muita resistência jurídica e religiosa no país, e esse 20 de janeiro de 2014 marca o 40º aniversário do primeiro domingo de futebol válido por alguma divisão do Campeonato Inglês.

Entre 1973 e 1974, o futebol sofria com a constante queda de público em seus estádios, em parte pela crise de energia que o mundo vivia e que acabou vetando a disputa de partidas à noite, com os refletores ligados. A Federação Inglesa buscava soluções para o problema, e decidiu que seria preciso começar a realizar partidas nos domingos.

Os dirigentes sabiam que teriam obstáculos para conseguir isso. A questão religiosa era seguida muito à risca na Inglaterra naquele tempo, e nem mesmo supermercados abriam no dia, reservado para o descanso. Além disso, o Sunday Observation Act, uma lei de 1780 que visava preservar o caráter sagrado do domingo, proibia que ingressos para eventos de entretenimento fossem comercializados no dia. Para burlar isso, os ingleses mostraram que sabem dar um jeitinho: os clubes venderam os programas das partidas (revistas com informações do jogo), que serviriam como entrada para os torcedores.

Em 6 de janeiro de 1974, um domingo, foram realizadas quatro partidas pela terceira fase da FA Cup (o primeiro jogo foi Cambridge 2×2 Oldham). Os jogos atraíram um grande público, o que fez a Football League avançar na realização de partidas aos domingos também. Os clubes da primeira divisão se negaram a aderir ao novo plano, alegando a questão religiosa como motivo principal. Mas, segundo relatos, alguns dos jogadores não se importavam com o lado religioso da coisa, apenas queriam ter seus domingos livres para a ressaca pós-noitada.

As divisões inferiores, porém, embarcaram na ideia, e, no domingo de 20 de janeiro de 1974, 12 jogos foram disputados: três pela segunda divisão, três pela terceira e seis pela quarta. Dos 12 mandantes, nove registraram os maiores maiores públicos da temporada neste domingo. O Millwall, um dos times a receber uma partida neste dia, não comemorou apenas o bom público, mas também uma marca: na vitória por 1 a 0 sobre o Fulham pela Segundona, Brian Clark marcou o primeiro gol dominical de um jogo de liga na Inglaterra.

O bom resultado financeiro não levou a uma adesão imediata do futebol dominical. Setores religiosos continuaram contra a ideia por alguns anos, mas não resistiram. No imaginário dos torcedores ingleses, o dia de futebol ainda é o sábado, mas é inviável pensar em um domingo sem algum joguinho do Campeonato Inglês.